La chaleur extrême dans les océans a « dépassé le point de non-retour » en 2014

Des températures élevées autrefois rares couvrant désormais la moitié des mers et une faune dévastatrice, selon une étude

Pédalos sur les rives de la mer de Marmara couvertes d’écume marine. Alors que la crise climatique réchauffe les mers, le plancton est en mouvement, avec des conséquences potentiellement profondes pour la vie océanique et les humains. Photographie : Yasin Akgül/AFP/Getty

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Les scientifiques ont analysé les températures de surface de la mer au cours des 150 dernières années, qui ont augmenté en raison du réchauffement climatique. Ils ont constaté que des températures extrêmes se produisant seulement 2 % du temps il y a un siècle se sont produites au moins 50 % du temps dans l’océan mondial depuis 2014.

Dans certains points chauds, des températures extrêmes se produisent 90 % du temps, affectant gravement la faune. Plus de 90 % de la chaleur piégée par les gaz à effet de serre est absorbée par l’océan, qui joue un rôle essentiel dans le maintien d’un climat stable.

« En utilisant cette mesure des extrêmes, nous avons montré que le changement climatique n’est pas quelque chose d’incertain et peut se produire dans un avenir lointain – c’est quelque chose qui est un fait historique et qui s’est déjà produit », a déclaré Kyle Van Houtan, au Monterey Bay Aquarium, États-Unis, et un membre de l’équipe de recherche. « Le changement climatique extrême est ici, il est dans l’océan, et l’océan sous-tend toute vie sur Terre. »

Van Houtan et son collègue Kisei Tanaka sont des écologistes et ont commencé l’étude parce qu’ils voulaient évaluer comment les températures extrêmes étaient liées à la perte de forêts de varech au large des côtes de la Californie.

« L’écologie nous enseigne que les extrêmes ont un impact démesuré sur les écosystèmes », a déclaré Van Houtan. « Nous essayons de comprendre les changements dramatiques que nous avons observés le long de nos côtes et dans l’océan, sur les récifs coralliens, le varech, les requins blancs, les loutres de mer, les poissons, etc. »

D’autres scientifiques ont rapporté en 2019 que le nombre de vagues de chaleur affectant les océans de la planète avait fortement augmenté , tuant des pans entiers de la vie marine comme des « feux de forêt qui détruisent d’immenses zones de forêt ».

Van Houtan et Tanaka ont découvert qu’aucune mesure de la chaleur extrême n’existait et ont ainsi étendu leurs travaux à l’échelle mondiale. L’étude, publiée dans la revue Plos Climate , a examiné la température mensuelle dans chaque partie d’un degré par un degré de l’océan et a défini la température la plus élevée sur une période de 50 ans comme référence pour la chaleur extrême.

Les scientifiques ont ensuite examiné les enregistrements de température de 1920 à 2019, l’année la plus récente disponible. Ils ont constaté qu’en 2014, plus de 50 % des enregistrements mensuels dans l’ensemble de l’océan avaient dépassé la référence de chaleur extrême d’une fois tous les 50 ans. Les chercheurs ont appelé l’année où le pourcentage a dépassé 50 % et n’est pas redescendu en dessous les années suivantes le « point de non-retour ».

En 2019, la proportion de l’océan mondial souffrant de chaleur extrême était de 57 %. « Nous nous attendons à ce que cela continue d’augmenter », a déclaré Van Houtan. Mais la chaleur extrême a été particulièrement sévère dans certaines parties de l’océan, l’Atlantique Sud ayant franchi le point de non-retour en 1998. « C’était il y a 24 ans – c’est stupéfiant », a-t-il déclaré.

La proportion de l’océan subissant une chaleur extrême dans certains grands écosystèmes est maintenant de 80 à 90 %, les cinq plus touchés comprenant des zones au large des côtes nord-est des États-Unis et du Canada, au large de la Somalie et de l’Indonésie, et dans la mer de Norvège.

« Vous devriez vous soucier des tortues, des oiseaux de mer et des baleines, mais même si vous ne le faites pas, les deux pêcheries les plus lucratives des États-Unis, le homard et les pétoncles, se trouvent à ces endroits précis », a déclaré Van Houtan, tandis que 14 pêcheries en Alaska ont récemment été déclarées catastrophes fédérales .

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Le contenu calorifique des 2 000 premiers mètres de l’ océan a établi un nouveau record en 2021 , le sixième consécutif. Le professeur John Abraham de l’Université de St Thomas au Minnesota, l’une des équipes à l’origine de l’évaluation, a déclaré que la teneur en chaleur de l’océan était la plus pertinente pour le climat mondial, tandis que les températures de surface étaient les plus pertinentes pour les conditions météorologiques, ainsi que pour de nombreux écosystèmes.

« Les océans sont essentiels pour comprendre le changement climatique. Ils couvrent environ 70% de la surface de la planète et absorbent plus de 90% de la chaleur du réchauffement climatique », a déclaré Abraham. « La nouvelle étude est utile car les chercheurs examinent les températures de surface. Il constate qu’il y a eu une forte augmentation de la chaleur extrême à la surface de l’océan et que les extrêmes augmentent avec le temps.

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